Carlos Fuentes’ Latest Book – The History of the Latin American Novel – and His Top Ten of the 20th Century

Carlos Fuentes has published a new book on the history of the Latin American novel (La gran novela latinoamericana). It is composed of lectures, reviews and essays that trace the history of the Latina American novel to the present day. Fuentes is usually interesting when it comes to literary history, although I’m not sure if he is completely up on new writers as his list seems a little mid century focused. Nevertheless, it is a good starting point for thinking about the Latin American novel.

El Pais has an article form Fuentes outlining his vision of the best writers of the Latin American novel (outline is the correct word, too, because it is very name centric). And he has a list of his top ten of the 20th century and the 21st century. Considering that we still have 90 years left of this century, I’m not going to put much stock in that list, but here is his list for the last century. Bonus points if you can name the glaring omission.

  • El Aleph-Jorge Luis Borges
  • Los pasos perdidos-Alejo Carpentier
  • Rayuela-Julio Cortázar
  • Cien años de soledad-Gabriel García Márquez
  • Paradiso-José Lezama Lima
  • La vida breve-Juan Carlos Onetti
  • Noticias del imperio-Fernando del Paso
  • Yo el supremo-Augusto Roa Bastos
  • Pedro Páramo-Juan Rulfo
  • Conversación en La Catedral-Mario Vargas Llosa
  • Santa Evita-Tomás Eloy Martínez

Finally, El Pais also has a review of the book, which notes that it is a little uneven, but has moments of real interest.

Este volumen tiene algo de recapitulación y de regreso a viejas lecturas centrales del autor y también de los múltiples seguidores de literatura en español. Quizá incluso algún afortunado lector reconozca en lo que es una imprecisa primera parte (hasta la página 300, más o menos) los materiales de algún curso universitario, aunque no se indica en el texto: da igual, porque en todo caso el tono y el formato tiende a ser el de un curso de novela latinoamericana escrito con la fluidez, la amenidad y la ausencia de los habituales enredos gremiales y verbales.

La segunda parte está más cerca de la reunión de reseñas y artículos breves sobre la narrativa más reciente -es decir, en torno a los últimos cuarenta años- y pierde también algo de la personalidad lectora que exhibe Fuentes en la primera, cuando se concentra en una sola novela o un solo autor por extenso, con originalidad, con incursiones frecuentes y jugosas en su autobiografía civil y cede incluso a la confidencia lujosa: su determinación de no conocer a Borges personalmente para preservar “la sensación prístina de leerlo como escritor”, la felicidad de conocer a un desarmante Juan Carlos Onetti o las múltiples alusiones a Alfonso Reyes que aparecen en el texto (aunque algún último lector del manuscrito en la editorial debió advertir las repeticiones de anécdotas y hasta frases divertidas, como la de Philip Roth).

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4 thoughts on “Carlos Fuentes’ Latest Book – The History of the Latin American Novel – and His Top Ten of the 20th Century

  1. Fine list, but the Borges isn’t a novel and any/all three of Bolaño’s best (Los detectives salvajes, 2666, and La literatura nazi en América) would update that group quite well. Plus La muerte de Artemio Cruz by Fuentes himself prob. belongs, but I haven’t read that one yet so maybe Fuentes’ “modesty” is deserved.

  2. Hate to say it, but I’ve only read 4. I own a couple of the ones I haven’t read yet. I guess that’s a start.

  3. I hadn’t noticed it. It’s been years since I read La muerte. I just got a Spanish copy a few months ago and would I like to try it again. I loved it when I read it. Wonder what I would think now.

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